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Au 5ème siècle, le monachisme occidental a majoritairement adopté la règle monastique de saint Benoît. Jusqu’au 9ème siècle, l’observance de la règle bénédictine s’étant peu à peu relâchée, des mouvements apparaissent pour revenir à la stricte règle. Saint Robert part ainsi fonder un nouveau monastère à Molesme vers 1075. Mais la discipline se relâchant à nouveau, il obtient l’autorisation de fonder un nouvel ordre. En 1098, avec une vingtaine de moines, animés comme lui du désir de chercher Dieu dans une plus grande solitude et pauvreté, Robert de Molesme fonde l’abbaye de Cîteaux, en Bourgogne. Elle deviendra le berceau de l’ordre cistercien. Après saint Robert, Albéric, deuxième abbé de Cîteaux, fixe l’architecture cistercienne. A sa mort, Etienne Harding, troisième abbé de l’abbaye, rédige la « Charte de charité » ou constitution de l’Ordre. En 1113, saint Bernard arrive à Cîteaux où il y développe la spiritualité cistercienne. Pour fêter les 900 ans de Cîteaux, le réalisateur Jean-Claude Salou est parti à la rencontre des moines et moniales d’aujourd’hui qui appartiennent à la grande famille cistercienne. Née en France au 11ème siècle, élargie à l’Europe, elle est aujourd’hui internationale. Elle se développe là où l’Eglise prospère : en Amérique latine, en Afrique et en Asie. Les exigences de simplicité et de retour aux sources, nées de la réforme cistercienne, n’ont cessé d’interroger les moines à travers l’histoire et les cultures. Comment s’adapter aux contraintes économiques du monde moderne (abandon d’une économie agricole pour celle de l’industrie et du commerce qui met le moine en relation avec l’extérieur) en respectant la règle de prière, travail et vie contemplative ? Comment comprendre que les moines cisterciens de Tibhirine, dans l’Atlas algérien, soient restés sur place alors que leurs vies étaient en danger et qu’ils en sont morts, assassinés en 1996 ? Parallèlement, la sobriété de la vie monastique et sa spiritualité du recueillement n’ont jamais autant attiré les laïcs qui ne trouvent plus à se satisfaire de la société de consommation dans laquelle ils vivent. Bien qu’à l’écart du monde, les moines et moniales lui portent ainsi un message essentiel. Cîteaux éclaire le monde spirituel et artistique depuis 9 siècles.

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